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Contaminantes y su dispersión

Contaminantes

Monóxido de carbono (CO)

El monóxido de carbono es un gas inodoro, incoloro e inflamable que se produce como resultado de la combustión incompleta de materias orgánicas (gas, carbón, carburantes, madera). La fuente principal es el tráfico. Se dan niveles importantes de CO cuando un motor funciona en ralentí en un espacio cerrado o en caso de atasco en espacios cubiertos; también se pueden dar concentraciones importantes en las casas cuando un aparato de calefacción doméstico no funciona correctamente.

El monóxido de carbono participa en los mecanismos de formación del ozono troposférico. En la atmósfera, se transforman en dióxido de carbono CO2 y contribuye al efecto invernadero.

Puede causar dolores de cabeza, mareos, nauseas...etc. El CO se fija en lugar del oxígeno a la hemoglobina de la sangre provocando una falta de oxigenación del organismo, de forma que la inhalación de concentraciones elevadas puede llegar a ser letal.

Dispersión de contaminantes

La concentración de los contaminantes atmosféricos depende fundamentalmente de las condiciones de dispersión de la atmósfera.

La dispersión, es decir, el transporte de los contaminantes en el aire depende del estado de la atmósfera y de las condiciones meteorológicas (turbulencias atmosféricas, velocidad y dirección del viento, radiaciones solares, etc.). Diferentes tipos de fenómenos de dispersión de los contaminantes provocan bien acumulación en zonas próximas a los fuentes de emisión o transporte de los mismos a zonas más o menos alejadas.

La estabilidad atmosférica dificulta la dispersión de los contaminantes y, en consecuencia, contribuye a la acumulación de los mismos cerca de las fuentes emisoras. Las inversiones térmicas constituyen el caso más representativo de estabilidad atmósferica.

Existe una relación evidente entre la intensidad del viento y los niveles de concentraciones de los contaminantes. La dispersión de los contaminantes aumenta con la velocidad y la turbulencia del viento.

Inversiones térmicas

En general, la temperatura del aire disminuye con la altitud; las masas de aire más cercanas a la superficie terrestre al calentarse los gases se expanden y disminuyen su peso por unidad de volumen; al ser más ligeras ascienden hacia capas más altas; durante su ascensión se van enfriando progresivamente al tiempo que permiten una buena dispersión vertical de los gases y partículas. En condiciones de inversión térmica, las capas de aire en altitud son más calientes que las de los niveles cerca de la tierra, frenando la dispersión vertical de los contaminantes. Los contaminantes se encuentran entonces confinados bajo una 'capa de inversión' que actúa como un tapón térmico. Los fenómenos de inversión térmica no provocados por la topografía, se producen principalmente en invierno, en situaciones anticiclónicas o de altas presiones que corresponden con días soleados y sin nubes.

Inversiones térmicas